L’Australien Peter Weir (« Master and Commander », « The Truman Show ») s’attaque avec « Les chemins de la liberté » (« The Way Back » en VO) à l’adaptation du roman autobiographique « À marche forcée », passionnant récit du périple insensé entrepris par sept détenus évadés d’un goulag de Sibérie durant la Seconde Guerre mondiale, et décidés à gagner l’Inde, 3’000 kilomètres au Sud. Le froid, la faim et la fatalité : rien n’épargnera ces compagnons d’infortune, qui verront plusieurs des leurs périr au cours du voyage. Une histoire que l’on dirait écrite pour le cinéma, et dont la véracité a par ailleurs été remise en question à maintes reprises.

Le film de Weir se distingue d’abord par sa sobriété et son désir apparent de réalisme ; un credo qui réussit plutôt bien au réalisateur, même si certains passages lorgnent ouvertement vers la grande fresque historique (particulièrement peu appropriée dans le cas présent). Dans l’ensemble, Weir nous gratifie d’un récit d’une grande force morale, ponctué de moments dramatiques relativement convaincants, et servi par des paysages à la beauté ahurissante.

À l’écran, une distribution des plus prometteuses : Colin Farrell incarne à merveille le troublant Valka, être plus proche du loup que de l’homme, sanguinaire et hargneux, et qui va devenir le septième compagnon de route du groupe de détenus menés par l’intrépide Janusz (Jim Sturgess, excellent). Au rayon des têtes connues, citons encore Saoirse Ronan, plutôt convaincante dans le rôle de la jeune Irena, ainsi que l’épatant Mark Strong, dont la présence à l’écran n’excède toutefois pas le quart d’heure. Mais c’est l’immense Ed Harris qui tire  véritablement son épingle du jeu ; dans la peau de M. Smith, un Américain ayant échoué au goulag pour d’obscures raisons, il démontre avec une retenue extraordinaire qu’il demeure l’un des meilleurs comédiens qui soient.

Les chemins de la liberté

De Peter Weir

Avec Colin Farrell, Jim Sturgess, Ed Harris

Elite

Sortie le 26/01/11

© Daily Movies n° 22 – Février 2011

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